La MLS contra la hegemonía mexicana en cuartos de la Liga de Campeones de Concacaf

Cinco equipos de la MLS competirán desde el martes en los cuartos de final de la Liga de Campeones de la Concacaf contra América, Cruz Azul y Monterrey, que quieren defender el reinado mexicano sobre la competición.

Nunca antes cinco franquicias de la liga de fútbol norteamericana (MLS) - los estadounidenses Atlanta United, Philadelphia Union, Columbus Crew y Portland Timbers y el canadiense Toronto FC - habían ocupado cinco de las ocho plazas de cuartos en el principal torneo de clubes de Concacaf, que envía al ganador al Mundial de Clubes de la FIFA.

En el arranque de las eliminatorias, el Atlanta United del técnico argentino Gabriel Heinze recibirá al Philadelphia Union con el impulso de su triunfo 3-1 del sábado ante el Chicago Fire, que lo mantiene en lo alto de la conferencia Este de la MLS.

Después de una decepcionante última campaña, por la que fue cesado el técnico holandés Frank de Boer, el United vuelve a sembrar el temor con su catálogo de amenazas ofensivas, como el mexicano Jürgen Damm y los argentinos Lisandro López y Ezequiel Barco, que anotó un espectacular gol ante Chicago.

Otro puntal ofensivo de Heinze, el venezolano Josef Martínez, Jugador Más Valioso (MVP) de la MLS en 2018, sigue con su puesta a punto tras un año en blanco y tuvo algunos minutos en la eliminatoria de octavos ante el Alajuelense de Costa Rica.

En Atlanta también están ilusionados con el arranque de campaña del joven pivote argentino Santiago Sosa, que tendrá una dura labor frente al potente medio campo de Philadelphia.

"Ellos ponen mucha gente en el medio, lo que les hace tener mucha más posesión de balón, y cuando la tienen juegan muy rápido", describió Heinze este lunes. "Se vé que es un equipo muy bien trabajado que sabe a lo que juega".

"Creo que Sosa será uno de los mejores fichajes de este año en la liga", dijo de su lado el técnico de Philadelphia, Jim Curtin. "Ambos equipos tenemos una buena mezcla de jóvenes con talento y veteranos con experiencia".

Philadelphia sigue sin conocer la victoria en las dos primeras jornadas de liga después de que el sábado viera como los hermanos Gonzalo y Federico Higuaín le remontaban un gol de ventaja en la derrota 2-1 ante el Inter Miami.

También el martes, Toronto FC recibirá en Tampa (Florida), donde juega como local a causa de la pandemia de coronavirus, al Cruz Azul, líder de la liga mexicana y ya clasificado a la fase final del torneo Guard1anes Clausura-2021.

Toronto FC, que cuenta con el español Álex Pozuelo, el MVP de la MLS en 2020, viene de eliminar en octavos a otra escuadra mexicana, el León, mientras Cruz Azul tuvo un plácido cruce ante el Arcahaie de Haití, al que arrasó 8-0 en la vuelta.

- El bache del América -

La jornada del miércoles iniciará con el Columbus Crew, vigente campeón de la MLS, recibiendo al Monterrey que dirige Javier Aguirre.

Los Rayados llegan al choque tras un emocionante y polémico duelo contra sus vecinos Tigres, ganadores de la Liga de Campeones de Concacaf en 2020, que terminaron perdiendo 2-1.

Monterrey es el equipo con más títulos de la Liga de Campeones, cuatro, desde que el torneo se reformuló bajo ese nombre en 2008 y el fútbol mexicano pasó a hacerse con todos los campeonatos.

El mediapunta argentino Lucas Zelarayán y el resto de los jugadores de Columbus llegan más descansados que su rival al partido después de una semana libre en la MLS.

El último de los cruces enfrentará al Portland Timbers y al América, el equipo que más sufrió en los octavos al superar al Olimpia de Honduras por el criterio de goles como visitante.

Las Águilas vienen de caer 3-1 ante Toluca en el torneo local y no conocen la victoria en sus últimos tres partidos.

Es el primer bache del equipo desde que lo dirige el argentino Santiago Solari, que había logrado que el América, como Cruz Azul, clasificara con antelación para la fase final del torneo mexicano.

Portland, por su parte, logró su primera victoria de la temporada venciendo 2-1 al Houston Dynamo con una diana del colombiano Dairon Asprilla y otra del paraguayo Cristhian Paredes.

El estratega venezolano Giovanni Savarese, que sigue sin poder contar con el delantero argentino Sebastián Blanco por lesión, reservó durante la primera parte al veterano mediapunta argentino Diego Valeri, la estrella del equipo.

-- Calendario de ida de los cuartos de final

- Martes

Atlanta United - Philadelphia Union (20H00 locales - 00H00 GMT del miércoles)

Toronto FC - Cruz Azul (22H00 locales - 02H00 GMT del miércoles)

- Miércoles

Columbus Crew - Monterrey (20H30 locales - 00H30 GMT del jueves)

Portland Timbers - América (19H30 locales - 02H30 GMT del jueves)